太空游,安排上!布兰森摸地球天花板,超级富豪们竞相打卡⎮魏城看英伦

作者 | 《财经》特约撰稿人 魏城 发自伦敦     编辑 | 郝洲

2021年07月16日 07:58  

本文4476字,约6分钟

自己当明星,把公司交给有才能的人来管,至少对布兰森和维珍集团来说,这种组合迄今为止颇为成功

在亿万富豪之间的太空游竞赛中,马上就要过71岁生日的英国企业家理查德·布兰森抢跑成功,终于实现了成为“宇航员”的童年梦想,但他不仅没有得到英国人的喝彩,反而引发了英国媒体的一片质疑。

7月11日,就在英格兰足球队被意大利击败、痛失欧洲杯冠军的同一天,英国亿万富翁布兰森在美国新墨西哥州乘坐自家公司维珍银河(Virgin Galactic)的飞行器“升空”,他和两位驾驶员以及另外三位“宇航员”一起,在“太空”俯瞰地球并体验失重状态数分钟后,顺利返回地球。

英国媒体最主要的质疑是:一直爱好冒险的英国维珍集团创始人布兰森的最新冒险行动,究竟算不算“太空之旅”?

《卫报》用一则模拟对话调侃了布兰森的最新商业噱头,标题起得很不友好——“布兰森真的进入太空了吗?”

《每日电讯报》相关报道的标题也好不了太多——“布兰森的探险真的算作太空旅行吗?”

他们的质疑是:国际公认的太空边界始于离地球海平面100公里高的卡曼线(the Kármán line),而布兰森乘坐的维珍银河“VSS Unity”仅仅飞到了距地球86.1公里高的地方。

尽管美国联邦航空管理局认定太空始于地球海平面之上80公里处,并向任何达到如此高度的人授予“宇航员之翅”,尽管布兰森完成了他所谓的“太空之旅”后,也的确拿到了“宇航员之翅”,但他仍然没有拿到大多数英国媒体的“赞美之翅”,最客气的媒体也不过是说:布兰森摸了摸地球的“天花板”,或者说:布兰森飞到了太空的“边缘”。

英国的“网红”企业家

布兰森在英国不太受待见,可能是因为他为了避税,选择把他的常住地址落在英属维京群岛上,也可能是因为这么多年来他不断追逐镁光灯、不断吸引媒体注意力的种种冒险或怪诞行为,已经开始让他出生地的国民和媒体人感到厌倦。

布兰森大概是全世界最有名的“嬉皮士企业家”。布兰森在上个世纪70年代创建了维珍集团,该集团如今旗下拥有400多家不同领域的子公司。根据福布斯的最新估算,截至2021年7月14日,布兰森个人的资产净值是49亿美元。但与其说布兰森是一位企业家,不如说他是一位互联网问世前的电视明星、互联网问世后的“网红”。他不断地制造新闻、不断地闯入人们的视线、不断地“上头条”,如今他还有自己的推特、博客等自媒体,可以撇开传统媒体的记者,自己网上冲浪,“推”头条、“博”眼球。

布兰森最有名的“上头条”之举,是他在上世纪80年代中期和90年代初期乘坐世界上最大的热气球穿越大西洋和太平洋的壮举。

但乘坐热气球穿越地球的海洋,显然不能与“亿万富豪中的第一个宇航员”或“宇航员中的第一个亿万富豪”相提并论。

当然,布兰森的种种“上头条”之举都是为其商业帝国服务的营销手段,只不过布兰森把这种爆炸式的营销手段玩到了极致罢了。

布兰森确实是明星和网红,但他并没有因为自己的冒险而把公司置于危险境地,也没有因为自己的追求名气而让公司因此

黯然失色,相反,几十年来,维珍集团和旗下子公司的名气也随着布兰森一起,水涨船高。

秘诀?权力下放。

“我从一开始就会将权力下放,”布兰森说,“我会挑选有才能的人来管理公司。”

布兰森知道很多企业家总是想由自己掌控一切,“他们并不给其他人发展的机会,这是非常错误的。”

许多人,包括一些著名的管理学家,认为维珍集团把公司的发展过分地系于布兰森一个人的冒险、搞怪、“上头条”等等追求人们注意力的行为,这种做法是危险的。

但同一个问题,从不同角度看,可能得出不同的结论。自己当明星,把公司交给有才能的人来管,至少对布兰森和维珍来说,这种组合迄今为止颇为成功。

问题在于,布兰森辞世以后,维珍怎么发展?

也许不必太过于操心。乔布斯辞世后的苹果和比尔·盖茨离开后的微软,至今发展得都不错。

在完成了他的备受质疑的太空游之后,布兰森在记者会上说:“欢迎来到新太空时代的拂晓时分!所有的孩子们,我曾经是一个在梦中仰望星空的孩子。 现在我是宇宙飞船上的成年人了!下一代梦想家们,如果我能做到这一点,那么,请想象一下你们能做到什么!”

商业太空游竞赛日趋激烈

如果你认为布兰森此次摸地球“天花板”,是为人类航天事业做探索、作贡献,那你就错了。他是在为据说非常有利可图的商业太空游“抢跑”。

如果说人类的首次太空竞赛是由美苏两个超级大国之间的冷战所推动的,那么,这次太空竞赛则主要是由寻求赚钱的私营企业家推动的。

虽然商业太空游尚未正式起步,但竞争已经开始显得有些丑陋了。

同样跃跃欲试、试图在商业太空游竞赛中拔得头筹的大亨,包括不久前宣布“退居二线”的亚马逊创始人贝佐斯,和同样爱冒险和搞怪的特斯拉老板马斯克。

同样拥有火箭公司的世界首富贝佐斯,是布兰森在商业太空游领域的主要竞争对手。但布兰森这次抢跑,让他比贝佐斯计划中的太空游早了九天。

似乎出于某种酸葡萄心态,贝佐斯团队声称,布兰森并没有飞到国际公认的卡曼线之上,还把维珍银河的“VSS Unity”称为“高空飞机”(high altitude aeroplane),而非“航天器”(spacecraft),并指出了“VSS Unity”的一些所谓的“安全缺陷”。

据称,如果贝佐斯的太空游能够按原计划在7月20日成行,那么,他们将飞至略微超过卡曼线之上的地方。

贝佐斯的火箭公司蓝色起源(Blue Origin)将在位于美国得克萨斯州范霍恩的美国航天港东南约200英里处发射“新谢帕德”(New Shepard)号火箭和太空舱。虽然蓝色起源还没用“新谢帕德”号载过人,但对其全自动系统进行的15次成功无人飞行测试让该公司确信,贝佐斯一起参与首次载人飞行是安全的。

“世界上只有4%的人认为80公里高度是太空的起点。”蓝色起源公司在推文中尖刻地说。

尽管贝佐斯团队酸言醋语,但让布兰森感到略微好受一些的是,他的另一个太空游竞争对手、特斯拉老板马斯克特意在7月11日凌晨3点赶到了布兰森住处,祝愿他“太空游”顺利,后来还在发射现场观看了“VSS Unity”升空。

不过,祝愿归祝愿,竞争归竞争。马斯克担任CEO的太空探索技术公司打算在今年9月进行下一次太空观光旅行,这个被称为“灵感四号”的飞行器将搭载四名普通公民进入太空,这也将是有史以来首次全平民太空旅行。

据称,马斯克对太空游的渴望并不止于此,他已经计划在日本亿万富翁前泽友作的助力下,在2023年乘坐星船进入太空绕月飞行。

谁是太空游的目标客户?

当然,引无数富豪“竞折腰”的,并不仅仅是太空美景的“如此多娇”,更重要的还是商业太空游领域“钱景”的“如此多娇”。

瑞银预计,到2030年,商业太空旅行每年将产生收入近40亿美元。

高昂的太空游飞行票价,显然意味着太空游的目标客户是那些极为有钱的人,但有多少人愿意为几分钟的太空旅行砸下相当于某些豪宅的费用呢?

据《纽约时报》报道,蓝色起源尚未公布商业太空游飞行票价,而维珍银河早先报价的25万美元票价可能还会上涨。不过,布兰森在他的太空游之行结束后宣布了一项抽奖活动,将赠送两个未来维珍银河太空旅行的座位。

航空航天咨询公司布莱斯太空技术(Bryce Space and Technology)的创始人兼首席执行官卡丽莎·克里斯滕森(Carissa Christensen)在发给《纽约时报》的一封电子邮件中说:“根据之前的门票销售、调查和采访,按当前价格,我们看到强烈的需求信号,每年会有几百名乘客,如果大幅降价,可能会有数千名乘客。”

《西班牙人报》报道,面对即将到来的太空游热潮,还有一些公司试图从另外的计划中获益,例如刚刚在英国开业的太空游旅行社“火箭突破”公司。这家全新概念的旅行社将作为潜在的太空游客与当前已经存在的不同公司之间的纽带。这些公司中最引人注目的包括“航行者空间站”酒店,这是一家太空五星级酒店,计划于2027年开始投入商业运营。

该报说,通过提供类似于月球重力的系统,近300位客人将能够在“航行者空间站”酒店中享受到地球上任何一家豪华酒店所提供的一切。该酒店设有水疗中心、健身房、酒吧、咖啡馆、餐厅……当然,这一切只有那些支付得起500万美元旅行费用的人才能享受得到。

看来,三个亿万富豪发起的商业太空游,其目标客户也是富豪,至少不是那些囊中羞涩的普通人。

英国《旁观者》杂志高度评价了布兰森这次摸地球“天花板”之行对于未来商业太空游的重要意义,认为布兰森让太空旅游成为一个生活现实,而非科幻小说。

该杂志刊登了英国作家亚历克·马什(Alec Marsh)的一篇评论,马什如此写道:“布兰森为英国提供了第一个真正意义上的太空首创。俄罗斯人在太空中拥有第一颗卫星、第一只狗和第一个人。美国人在 1969 年实现了人类第一次登上月球的梦想。现在英国在商业太空游方面已经领先世界。这很重要,因为很快就会出现这样的局面:就像所有旅游业一样,富人去哪里,其他人也会跟随。如今,太空比以往任何时候都更接近普通人,这要归功于布兰森7月11日的行为。”
但真的“富人去哪里,其他人也会跟随”吗?

《泰晤士报》副总编辑爱丽丝·汤姆森(Alice Thomson)不这么认为。她在该报发表的一篇评论认为,布兰森错误地判断了人们对太空旅游的渴望,因为如今的年轻人并不关心少数亿万富翁的孩子气的冒险,他们更关心的是我们居住的这个星球的状况。

(作者曾在英国多家知名媒体担任资深记者、编辑。)

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